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De nombreux séismes sont à la une des journaux et des informations télévisées, depuis quelques mois : le séisme en Haïti, en Nouvelle-Zélande, à Christchurch, en Thaïlande et bien sûr au Japon le 11 mars, provoquant un tsunami, puis quelques jours après puis encore aujourd’hui. 

Le mot « séisme » emprunté au grec et qui signifiait alors « secouer, ébranler » désigne une secousse ou plusieurs secousses de l’écorce terrestre pouvant provoquer des dégâts importants. Le séisme est un tremblement de terre dû à un mouvement des plaques tectoniques, les plaques terrestres sur lesquelles reposent les continents. Les scientifiques ont identifié sept grandes plaques et une vingtaine plus petites (voir le schéma ci-dessous). tectonique.jpg

 

Pour mesurer la magnitude d’un séisme, c’est-à-dire l’énergie libérée par le séisme et donc par les secousses sismiques, on utilise couramment l’échelle de Richter. L’échelle de Richter est une mesure graduée qui permet d'évaluer l'énergie libérée par un tremblement de terre ou séisme.

L’échelle de Richter a 9 graduations. Lorsqu’on dit, comme aujourd’hui pour le Japon, qu’un séisme de magnitude, de force, 7 a eu lieu, on indique que c’est 7 sur 10, autrement dit un séisme d’une certaine importance. Rappelons que le 11 mars, le Japon a été frappé par un séisme d’une magnitude de près de 9 sur l’échelle de Richter. L’échelle de Richter a été élaborée en 1935 en Californie par Charles Richter et Beno Gutenberg.

 

richter-copie-1.jpg 

Aujourd’hui on évoque aussi l’échelle de Mercalli qui évalue les séismes et les classe selon les dégâts observés. L’échelle de Mercalli mesure l’intensité et l’étendue des dégâts causés. Les scientifiques considèrent que l’échelle de Mercalli est plus subjective que l’échelle de Richter.

 

 

Marie-Laure Tena - 7 avril 2011

 

Tag(s) : #séisme, #échelle de richter, #richter, #tremblement de terre, #MLTE
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